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Cefalea en brotes


Definición

Es un tipo de dolor de cabeza. Es un dolor que afecta un lado de la cabeza y puede involucrar lagrimeo de los ojos y congestión nasal. Los ataques ocurren regularmente durante una semana hasta un año, separados por períodos sin dolor, que duran al menos 1 mes o más.

Las cefaleas en brotes se pueden confundir con otros tipos comunes de dolores de cabeza tales como migrañas, dolor de cabeza sinusal y cefalea tensional. 

Nombres alternativos

Cefalea histamínica; Neuralgia migrañosa; Dolor de cabeza histamínico; Cefalea en racimo; Cefalea de Horton

Causas

Los científicos no saben exactamente qué causa las cefaleas en brotes, pero parecen estar relacionadas con una liberación súbita de histamina (químico en el cuerpo secretado durante una respuesta alérgica) o de serotonina (un químico producido por las neuronas) del cuerpo. Es posible que un problema en una pequeña área de la base del cerebro llamada hipotálamo esté involucrado.

Más hombres que mujeres están afectados. Estas cefaleas pueden presentarse a cualquier edad, pero son más comunes en la adolescencia y la mediana edad, y tienden a ser hereditarias.

Las cefaleas en brotes se pueden desencadenar por:

  • Consumo de alcohol y de cigarrillo
  • Grandes alturas (senderismo, viajes aéreos)
  • Luz brillante (incluida la luz solar)
  • Esfuerzo (actividad física)
  • Calor (clima cálido, baños calientes)
  • Alimentos ricos en nitritos (como el tocino y las carnes en conserva)
  • Ciertos medicamentos
  • Cocaína

Síntomas

Una cefalea en brotes comienza como un dolor de cabeza súbito e intenso. El dolor de cabeza ataca más comúnmente de dos a tres horas después de quedarse dormido. Sin embargo, también puede ocurrir mientras usted está despierto. El dolor de cabeza tiende a presentarse diariamente a la misma hora del día. Los ataques pueden durar meses o pueden alternar con períodos sin dolores de cabeza (episódicos) o pueden continuar durante un año o más sin interrupciones (crónicos).

El dolor de la cefalea en brotes generalmente es:

  • Urente, agudo y constante.
  • Sentirse en un lado de la cara desde el cuello hasta la sien, incluso comprometiendo el ojo.
  • Alcanza su pico máximo al cabo de 5 a 10 minutos, con el dolor más fuerte que dura de 30 minutos a 2 horas.

Cuando el ojo y la nariz en el mismo lado del dolor de cabeza están afectados, los síntomas pueden abarcar:

  • Hinchazón debajo o alrededor de los ojos (puede afectar ambos ojos)
  • Lagrimeo excesivo
  • Ojo rojo
  • Rinorrea (secreción nasal) o congestión nasal en el mismo lado donde se presenta el dolor de cabeza
  • Cara sonrojada, enrojecida

Pruebas y exámenes

El médico puede diagnosticar este tipo de dolor de cabeza llevando a cabo un examen físico y haciendo preguntas acerca de los síntomas y la historia clínica.

Si el examen físico se realiza durante un ataque, por lo general revelará la presencia del síndrome de Horner (párpado caído o pupila pequeña en un solo lado). Estos síntomas no se presentarán otras veces. Igualmente, no se observarán otros cambios del sistema nervioso (neurológicos).

Pueden ser necesarios exámenes como la resonancia magnética de la cabeza para descartar otras causas de los dolores de cabeza.

Tratamiento

El tratamiento para las cefaleas en brotes implica:

  • Medicamentos para tratar el dolor cuando se presente
  • Medicamentos para prevenir los dolores de cabeza

TRATAMIENTO DE LAS CEFALEAS EN BROTES CUANDO ÉSTAS SE PRESENTEN

El médico puede recomendar los siguientes tratamientos para cuando se presenten los dolores de cabeza:

  • Triptanos, como sumatriptán (Imitrex).
  • Medicamentos antinflamatorios (esteroides) como prednisona, que se inicia con una dosis alta, y luego se disminuye lentamente durante 2 a 3 semanas.
  • Inhalar oxígeno al 100% (puro).
  • Inyecciones de dihidroergotamina (DHE), el cual puede detener los ataques de las cefaleas en brotes en cuestión de 5 minutos (Advertencia: este fármaco puede ser peligroso si se toma con sumatriptán).

Se puede necesitar más de uno de estos tratamientos para controlar el dolor de cabeza. El médico puede aconsejarle que ensaye varios medicamentos antes de decidir cuál funciona mejor.

Los analgésicos y los narcóticos normalmente no alivian el dolor de las cefaleas en brotes, porque tardan mucho tiempo en hacer efecto.

PREVENCIÓN DE LAS CEFALEAS EN BROTES

Evite el cigarrillo, el alcohol, ciertos alimentos y otros factores que desencadenan las cefaleas en brotes. Llevar un diario puede ayudar a identificar los factores que desencadenan estos dolores de cabeza. Cuando se presente el dolor de cabeza, anote lo siguiente:

  • Día y hora de comienzo del dolor.
  • Lo que usted comió y bebió durante las últimas 24 horas.
  • Cuánto durmió.
  • Qué estaba haciendo y dónde estaba justo antes de que comenzara el dolor.
  • Cuánto tiempo duró el dolor de cabeza y qué lo hizo detenerse.

Revise su diario con el médico para identificar factores desencadenantes o un patrón para los dolores de cabeza. Esto puede ayudarle a usted y al médico a elaborar un plan de tratamiento. El hecho de conocer los factores desencadenantes puede ayudarle a evitarlos.

Es posible que los dolores de cabeza desaparezcan por sí solos o que se necesite tratamiento para prevenirlos. Los siguientes medicamentos también se pueden emplear para tratar o prevenir los síntomas del dolor de cabeza:

  • Medicamentos para las alergias
  • Antidepresivos
  • Medicamentos para la presión arterial
  • Anticonvulsivos  

En casos excepcionales, se puede colocar un dispositivo que emite pequeñas señales eléctricas a un cierto nervio cerca del cerebro. Este dispositivo se denomina neuroestimulador. El médico le puede comentar si este tratamiento es apropiado para usted.

Expectativas (pronóstico)

Las cefaleas en brotes no son potencialmente mortales y no suelen causar cambios permanentes en el cerebro. Sin embargo, son crónicas y pueden ser tan dolorosas que interfieren con el trabajo y la vida.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • Está experimentando "el peor dolor de cabeza de su vida".
  • Presenta problemas del habla, la visión, el movimiento o pérdida del equilibrio, especialmente si no ha tenido estos síntomas con un dolor de cabeza antes.
  • Un dolor de cabeza comienza de manera repentina.

Programe una cita o llame al médico si:

  • Los patrones del dolor de cabeza o el dolor cambian.
  • Los tratamientos que alguna vez funcionaron ya no sirven.
  • Presenta efectos secundarios de los medicamentos.
  • Está embarazada o podría quedar en embarazo. Algunos medicamentos no se deben tomar en este estado.
  • Necesita tomar analgésicos más de tres días a la semana.
  • Los dolores de cabeza son más intensos al acostarse.

Prevención

Si fuma, ahora es un buen momento para dejar el cigarrillo. Puede que sea necesario evitar el consumo de alcohol y de cualquier alimento que desencadene una cefalea en brotes. En algunos casos, los medicamentos pueden prevenir este tipo de cefalea.

Referencias

Francis GJ, Becker WJ, Pringsheim TM. Acute and preventive pharmacologic treatment of cluster headache. Neurology. 2010;75:463-473.

Garza I, Swanson JW, Cheshire WP Jr, et al. Headache and other craniofacial pain. In: Daroff RB, Fenichel GM, Jankovic J, Mazziotta JC, eds. Bradley's Neurology in Clinical Practice. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2012:chap 69.

Weaver-Agostoni J. Cluster headache. Am Fam Physician. 2013;88:122-128.


Actualizado: 10/29/2013
Versión en inglés revisada por: Joseph V. Campellone, MD, Department of Neurology, Cooper University Hospital, Camden, NJ. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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